Lightning Network: ¿Qué es y como funciona?

Lightning Network: ¿Qué es y como funciona?
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Las tarifas de transacción en la red de Bitcoin se dispararon a nuevos máximos históricos de más de 30 dólares en los últimos meses, lo que ha llevado a algunos a sugerir que ahora podría haber lugar a una alternativa más barata y menos congestionada a la criptomoneda más popular del mundo.

Aunque las tarifas de transacción en la cadena han determinado completamente algunos tipos de pagos de Bitcoin, actualmente se están desarrollando varias soluciones a este problema, con Lightning Network siendo quizás la opción más prometedora.

¿Qué es la Red Lightning?

Lightning Network es un sistema de contratos inteligentes construido sobre la base de la cadena de bloques Bitcoin que permite pagos rápidos y baratos directamente entre dos partes.

A nivel técnico, Lightning Network se basa en canales de pago, que fueron concebidos por el creador de Bitcoin Satoshi Nakamoto en los primeros días del desarrollo del proyecto. La idea básica aquí es que dos personas pongan un poco de bitcoin en una dirección Multi-Sig y luego firmen transacciones que alteren la cantidad de bitcoin que cada parte puede canjear. El canal de pago puede ser cerrado por cualquiera de las partes en cualquier momento, y la última transacción firmada con los saldos más actualizados para ambas partes es la que se emitirá e incluirá en la cadena de bloques de Bitcoin.

Desde una perspectiva menos técnica, el uso de los canales de pago de Lightning Network permite a los usuarios realizar transacciones entre ellos directamente en lugar de transmitir sus negocios a todo el mundo. Al rastrear sus pagos entre ellos por sí solos, las dos partes pueden evitar interacciones costosas y lentas con el blockchain. Si hay algún tipo de disputa sobre los saldos en Lightning Network, cualquiera de las partes puede enviar el último estado válido firmado por ambas partes a la cadena de bloques, que actúa como una especie de juez automático que no puede ser corrompido o sobornado. En otras palabras, nadie puede engañar o eludir los números.

Con Lightning Network, los usuarios pueden realizar transacciones con cualquier persona que esté conectada a su red de canales de pago a través de múltiples rutas. Es una red de canales de pago en lugar de una forma de permitir transacciones más rápidas entre solo dos partes.

Los beneficios clave de Lightning Network incluyen: tarifas drásticamente más bajas, pagos instantáneos (evitando los tiempos de confirmación de diez minutos de Bitcoin) y el potencial de una mejor privacidad ya que estas transacciones no se almacenan en un libro público para siempre.

Comparando la Red Lightning con Altcoins de bajo costo

Hay muchas altcoins que han hecho su reclamo a la fama ofreciendo transacciones más baratas en-cadena (on-chain) en comparación con Bitcoin. Estas son las tarifas de transacción promedio para algunas redes de criptomonedas a finales de diciembre de 2017 (según BitInfoCharts):

  • Bitcoin: $ 22.99
  • Ethereum: $ 0.33
  • Bitcoin Cash: $ 0.05
  • Litecoin: $ 0.39

Si bien actualmente existen alternativas más económicas a Bitcoin en términos de transacciones en cadena, Lightning Network debería permitir pagos mucho más baratos que los ofrecidos por estas altcoins. En el pasado, los dos coautores del libro blanco original de Lightning Network afirmaron que las tarifas de la solución de escalado de capa dos para Bitcoin serían efectivamente cero.

Además de las tarifas más bajas, las transacciones en Lightning Network pueden aceptarse como válidas al instante, lo que significa que no hay necesidad de esperar una confirmación a través de un nuevo bloque minado antes de que un pago pueda ser aceptado como válido.

También existe el potencial para un mayor anonimato ofrecido por Lightning Network (u otros sistemas relacionados como TumbleBit), aunque todavía hay más trabajo por completar en esta área.

Quizás el factor más importante a tener en cuenta al comparar la Lightning Network de Bitcoin con altcoins de bajo costo es la mayor liquidez, menor volatilidad y longevidad relativa que ofrece el activo bitcoin. La mayoría de la gente simplemente preferiría usar bitcoin como dinero en lugar de una altcoin, que es la razón por la que Bitcoin ha seguido teniendo éxito a pesar de las tarifas relativamente más altas.

¿Qué pasa con los costos de abrir los canales Lightning?

Una advertencia a los beneficios de la red Lightning de Bitcoin es que aún requiere que un usuario abra al menos un canal para comenzar. Después de todo, un usuario no puede enviar un pago de Lightning Network sin tener abierto un canal de pago con otra persona que esté en Lightning Network. Esto requiere una transacción en-cadena.

También se requiere una transacción en-cadena para cerrar un canal en caso de una disputa o agregar más fondos a un canal a través de una dirección que no está conectada a su nodo Lightning.

La buena noticia es que los usuarios de Bitcoin pueden abrir un canal Lightning con otra parte mientras realizan un pago en cadena. Esto significa que una forma en que los usuarios pueden integrarse a la red es enviar una transacción de Bitcoin que habrían enviado de todos modos con el beneficio adicional de un canal que ahora se está abriendo entre las dos partes. El pago se envía normalmente, pero ahora los pagos futuros se pueden enviar sin costo a través de Lightning Network.

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Otra posibilidad es que los proveedores de billeteras bitcoin pueden cubrir las tarifas para sus usuarios. Es probable que los proveedores de billeteras tengan que recopilar cierta información de identificación de sus usuarios en este caso, en un esfuerzo por evitar que la misma persona o entidad abra muchos canales diferentes a costa del proveedor de la billetera. Aquellos que deseen permanecer en el anonimato deberán pagar a su manera.

Los usuarios generalmente también pueden pagar una tarifa de transacción en-cadena menor si están dispuestos a esperar un período de tiempo más largo para que esa transacción se incluya en un bloque. Aquellos que estén dispuestos a esperar pueden abrir un canal Lightning a un costo menor.

Otra posibilidad es que Litecoin se convierta en un mecanismo útil y económico para cargar canales de Lightning Network sobre Bitcoin. Un aspecto que a menudo se pasa por alto de Lightning Network es que se puede usar para implementar un tipo de intercambio descentralizado entre usuarios que ejecutan nodos de Lightning en múltiples blockchains. Si un usuario de Lightning ya tiene un canal abierto en Bitcoin, puede financiar ese canal a través de Litecoin por medio de un intermediario que está ejecutando nodos en la parte superior de ambas cadenas de bloques.

Más adelante, también es posible que una cadena lateral eventualmente se convierta en un método útil para cargar Bitcoin en Lightning Network a un costo menor. Esto funcionaría de manera similar a la opción de Litecoin descrita anteriormente, con el beneficio adicional de que la cadena lateral también se denomina en bitcoin.

También se están llevando a cabo mejoras adicionales para Lightning Network, lo que podría conducir a interacciones aún menos frecuentes con la cadena de bloques Bitcoin base por parte de los usuarios del protocolo de segunda capa.

Un último punto que vale la pena mencionar aquí es que Lightning Network en sí debería ser eficaz para reducir las tarifas de transacción en la cadena, ya que algunos tipos de pagos ahora se pueden sacar de la cadena de bloques de Bitcoin, lo que disminuye la demanda de espacio en bloques.

Todas las cadenas de bloques tienen las mismas limitaciones de escala

Otra cosa para recordar es que todas las blockchains enfrentan las mismas realidades cuando se trata de la capacidad de procesar un número específico de transacciones por segundo. Bitcoin tiene tarifas grandes porque es la red de criptomonedas más confiable y duradera.

Según OnChainFX, los mineros de Bitcoin recaudaron $ 11,509,422 en tarifas de transacción en las últimas 24 horas al momento de escribir este informe. La segunda cadena de bloques más lucrativa para los mineros de criptomonedas – al menos en términos de tarifas de transacción – durante el mismo período de tiempo fue Ethereum, que tenía $ 611,763 pagados a sus mineros. No hay otra criptomoneda que pague más de $ 90,000 en tarifas de transacción a sus mineros durante este tiempo.

Las tarifas aumentan cuando una cadena de bloques gana una base de usuarios y mantiene un menor costo de operación de un nodo completo; no hay forma de evitar esta realidad. Si demasiadas personas se trasladan a Litecoin en un esfuerzo por evitar las altas tarifas de transacciones en cadena de Bitcoin, eventualmente tendrán que pasar a otra cadena una vez que la red de Litecoin se congestione demasiado.

Hemos visto este escenario en la red de Ethereum, que presentó tarifas extremadamente baratas y tiempos de confirmación confiables en las transacciones a principios de este año. Debido a la popularidad de las ofertas de monedas iniciales (ICO) y CryptoKitties, las tarifas de transacción en la red Ethereum han aumentado de menos de un centavo a un máximo de $ 0.71 al 14 de diciembre (2017).

Entonces, ¿cuál es el veredicto?

Dado que Lightning Network aún no se ha lanzado sobre Bitcoin, es difícil predecir su impacto en altcoins más baratas en el corto plazo. Simplemente tendremos que esperar y ver cómo se desarrolla la red, especialmente en términos de las tarifas potencialmente altas en la cadena que se requieren para establecer un canal en primer lugar.

A largo plazo, parece claro que Lightning Network o algo similar eliminará la necesidad de altcoins más baratas, pero no está claro cuánto tiempo tomará para que este desarrollo llegue a buen término. Como se mencionó anteriormente, las altcoins con bajas transacciones en-cadena pueden tener alguna utilidad en el corto plazo, tal vez incluso para ayudar a la proliferación de Lightning Network en Bitcoin.

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About the Author

Ingeniero Agrónomo egresado de la Universidad Central de Venezuela.
Actualmente es Manager de Contenidos en Ecotips y Asistente Comercial en un Laboratorio Ambiental de Lima. También es escritor colaborador en Tecnobits. Así mismo, trabajó para el Ministerio del Ambiente y en la Universidad Nacional Experimental Simón Rodríguez.

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