Los mineros de Ethereum tendrán pocas opciones viables después del Merge

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Tras años de espera, debates y retrasos, la fusión pendiente de Ethereum a proof-of-stake tiene por fin una fecha de lanzamiento. Ahora, los mineros de Ethereum van a tener que responder finalmente a una pregunta multimillonaria: ¿qué van a minar cuando se lance Ethereum 2.0?

Los desarrolladores de Ethereum han programado la fusión («merge«) para el bloque número 58750000000000000000000, que debería producirse el 15 o el 16 de septiembre. Cuando esto ocurra, Ethereum migrará a un mecanismo de consenso completamente diferente, que asegurará la cadena de bloques utilizando el capital bloqueado en los nodos de validación en lugar de los ordenadores que se utilizan actualmente para la prueba de trabajo.

Esto dejará a los mineros de Ethereum con una costosa cantidad de hardware inutilizable con valor de 4.000 millones de dólares.

Mercado total accesible de la minería de Bitcoin y Ethereum

Sin duda, ellos querrán desplegar este hardware en otra parte, pero la pregunta sigue siendo: ¿a qué pueden recurrir para obtener los mismos beneficios?

Hay dos opciones sobre la mesa:

  • Minar otras monedas compatibles con el uso de GPU, como Ethereum Classic (ETC).
  • Minar la bifurcación («fork») de Ethereum propuesta que mantendrá el proof-of-work

Desafortunadamente para los mineros de ETH, ninguna de las dos opciones les proporcionará los flujos de efectivo que han obtenido con Ethereum.

Con el Merge, Ethereum se deshace de una industria de 18.000 millones de dólares

El Proof-of-stake ha estado en la hoja de ruta de Ethereum desde su creación, aunque se ha retrasado una y otra vez durante años. En diciembre de 2020, las cosas comenzaron a acelerarse con el lanzamiento de la cadena Beacon, el sistema nervioso central de Ethereum 2.0 y el primer paso técnico concreto del equipo de desarrollo de Ethereum para hacer realidad el merge. Si avanzamos hasta hoy, los desarrolladores han probado el merge de Ethereum 2.0 y su arquitectura en múltiples redes de prueba. Estas pruebas fueron lo suficientemente exitosas como para que el equipo de Ethereum se sintiera lo suficientemente seguro como para elegir firmemente un momento de activación.

A pesar de la fusión pendiente, los mineros de Ethereum siguieron invirtiendo dinero en tarjetas gráficas (GPU) y otros equipos de minería. (A diferencia de Bitcoin, Ethereum se sigue minando mayoritariamente con GPUs, y sólo un 10% más o menos de la potencia de cálculo de Ethereum proviene de ASICs, los mismos chips especializados que utilizan los mineros de BTC).

Los curiosos podrían preguntarse por qué los mineros de Ethereum invirtieron tanto en hardware aun sabiendo que el juego final de Ethereum siempre ha sido el proof-of-stake. Basta con echar un vistazo al rendimiento de Ethereum durante el mercado alcista de 2021 y a su próspero ecosistema de aplicaciones DeFi para tener la respuesta: La minería de Ethereum ha sido extremadamente lucrativa, incluso más que la minería de Bitcoin.

Sí, has leído bien. En 2021, los ingresos de la minería de Ethereum superaron los ingresos de la minería de Bitcoin, y así lo han hecho los ingresos interanuales de la minería de Ethereum desde el 17 de agosto de 2021 hasta el 17 de agosto de 2022.

Datos interanuales recogidos desde el 18 de agosto de 2021 hasta el 17 de agosto de 2022

El principal motor de estos ingresos es el conjunto de aplicaciones financieras descentralizadas (DeFi) de Ethereum. Plataformas como Uniswap, Compound Finance, Aave y otras permiten a sus usuarios pedir y prestar activos basados en Ethereum mediante contratos inteligentes y contabilidad en la cadena. El uso de este tipo de plataformas (además de la moda de los NFT del año pasado) impulsó la demanda del espacio de bloques de Ethereum, enviando las tarifas medias de las transacciones al triple (y a veces incluso al cuádruple) de los dígitos. Los ingresos por comisiones constituyeron una gran parte de los ingresos por minería de Ethereum durante el bullrun de 2021, a veces más del 50%. Un cambio en el código de Ethereum, el EIP-1559, alteró esto el pasado agosto; ahora, la red envía todas las tasas de transacción a una dirección inaccesible. Los usuarios pueden optar por enviar «propinas» a los mineros, además de las tasas de transacción, pero, como demuestra el gráfico de abajo, estas propinas representan una fracción de los ingresos que los mineros obtienen con las tasas de transacción.

Desde el EIP-1559, los mineros de Ethereum han complementado los ingresos de las tasas mediante las llamadas estrategias de «valor extraíble del minero» (MEV, también conocido como valor extraíble máximo). Con el MEV, los mineros utilizan un software especializado y una mempool privada (una base de datos de transacciones) para buscar oportunidades comerciales lucrativas. Los mineros utilizan los datos de MEV para ordenar las transacciones de forma específica con el fin de aprovechar las oportunidades comerciales mediante el arbitraje, el front-running y otras estrategias.

Tasas de transacción de Ethereum como porcentaje de los ingresos mineros totales

Ethereum Classic y el fork ETHPoW son alternativas mediocres

Todo lo anterior significa que la minería de Ethereum ha sido excepcionalmente lucrativa, hasta el punto de que ninguna alternativa actual ofrece ni de lejos los mismos niveles de remuneración.

La principal de estas alternativas es Ethereum Classic, que se separó de la actual Ethereum después de una bifurcación dura (hard fork) tras el infame incidente del DAO de 2016.

La minería de Ethereum Classic, por ejemplo, solo reportó a los mineros 318 millones de dólares el año pasado en comparación con los 18.400 millones de dólares de Ethereum, una diferencia de casi 60 veces. Yendo más allá, la potencia de cálculo agregada de Ethereum Classic (hashrate) es aproximadamente 1/30 de la de Ethereum. Cuanto más hashrate tiene una red, más competencia hay por los bloques, lo que significa que los mineros ganan menos recompensas por unidad de hashrate.

Dicho de otro modo, Ethereum Classic no podría soportar ni siquiera una fracción de los mineros de Ethereum sin hundir la rentabilidad de la minería. Tal y como están las cosas, el ETC tendría que aumentar un 5000% para que los mineros obtuvieran las mismas recompensas en Ethereum Classic que en Ethereum si todos decidieran trasladarse allí.

El gráfico anterior muestra cuánto ganan los mineros de ETH y ETC por unidad de potencia de cálculo

Por supuesto, hay otras monedas compatibles con el uso de GPU que se pueden minar, pero Ethereum Classic utiliza una versión ligeramente modificada del algoritmo de hashing de Ethereum, por lo que Ethereum Classic sería el cambio más fácil. Ninguna de las otras monedas viables ofrece mucho en cuanto a ingresos comparables, tampoco. Los ingresos mineros combinados de Ethereum Classic, Dogecoin y Monero, por ejemplo, apenas alcanzan los 1.100 millones de dólares.

Litecoin se mina con ASICs y no es apto para GPUs, pero lo añadimos con fines comparativos

Lo ideal sería que el hashrate de Ethereum se repartiera entre las alternativas de prueba de trabajo, pero incluso si esto ocurre, los mineros no recuperarán los ingresos que obtuvieron con Ethereum. Si Ethereum Classic tiene alguna esperanza de fomentar estos ingresos, necesitará usuarios y aplicaciones DeFi a la altura de Ethereum (o al menos, más de lo que tiene ahora, que en realidad es nada). Antpool, el pool de minería dirigido por el fabricante de hardware de minería de criptomonedas Bitmain, ha prometido 10 millones de dólares para este esfuerzo, pero es poco probable que esto llegue a algo.

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ETHPoW: Si no puedes vencerlos, haz un fork

En lo que algunos podrían llamar un esfuerzo a medias para mantener a Ethereum fiel a sus raíces con la prueba de trabajo, un contingente de mineros chinos de ETH han propuesto un hard fork que mantendría a Ethereum como una cadena de prueba de trabajo. El ticker de la bifurcación se conoce a veces como ETHW o ETHPoW.

Esta bifurcación dura está programada provisionalmente para el 8 de septiembre, casi una semana antes de que se produzca el merge. Curiosamente, uno de los principales arquitectos de la bifurcación de Ethereum Classic, Chandler Guo, es también uno de los líderes de esta bifurcación.

Desde que Guo anunció sus intenciones a finales de julio, el proyecto ha puesto en marcha un linktree, un sitio web y un repositorio GitHub con código copiado de la implementación de Go Ethereum. También han creado una cuenta de Twitter. En uno de los mensajes más populares de la cuenta -en el que el equipo cita al filósofo Friedrich Nietzsche y compara a los mineros de ETH con los israelitas durante el Éxodo bíblico- el equipo expone su visión.

Uno de los principios expuestos en esta declaración afirma que el proyecto «no idolatrará a los líderes». Otro dice que el proyecto intentará descentralizarse dentro de tres años, y otro aún dice que abolirá el EIP-1559 para reintroducir las tasas de transacción.

Las afirmaciones sobre la ausencia de líderes y la descentralización, sin embargo, parecen bastante vacías teniendo en cuenta una decisión más reciente del equipo de ETHPoW, a saber, su decisión de tomar las tasas que habrían sido quemadas por el EIP-1559 y colocarlas en un tesoro. Las llaves de esta tesorería, afirman, serán gestionadas por «los mineros y la comunidad», pero no han dado más información sobre quiénes participarán exactamente en esta custodia colaborativa o cómo funcionará.

La tasa de tesorería es una medida descarada y opaca que podría alejar a cualquier minero que no esté dentro de este esfuerzo. Como tal, es difícil imaginar que esta cadena bifurcada acumule mucho hashrate a largo plazo.

Por supuesto, eso no significa que algunos mineros no la minen. El hard fork copiará la totalidad del estado de Ethereum, lo que significa que todo lo que hay en Ethereum, desde los NFTs, hasta los pools de liquidez DeFi, y todos los tokens, se replicarán en la nueva cadena.

Sin entrar en demasiados detalles, esto abrirá oportunidades para que los mineros y los traders con conocimientos técnicos se beneficien de la bifurcación. Los usuarios que participen en la bifurcación podrían tener la oportunidad de acumular ETHPoW en los libros de órdenes bifurcados de las bolsas descentralizadas y los creadores de mercado automatizados como UniSwap. En esencia, los usuarios podrían intercambiar activos bifurcados como USDC y USDT (cuyos custodios Circle y Tether han declarado públicamente que sólo canjearán estas stablecoins en Ethereum 2.0) por ETHPoW. Estas operaciones se realizarían en cuestión de minutos después de que la bifurcación se ponga en marcha, ya que los traders y mineros inteligentes cambiarán activos inútiles como las stablecoins (que no tendrán ningún mercado líquido) por ETHPoW, el cual tendrá valor de mercado gracias a los listados en los intercambios.

Lo mejor es esperar y ver

Las estrategias de trading que comentamos anteriormente sólo estarán disponibles para aquellos con conocimientos técnicos avanzados. Dado que es poco probable que surjan frontends para aplicaciones populares de DeFi antes de la bifurcación de ETHPoW, los traders tendrán que utilizar sus propios nodos de Ethereum para comunicarse con el protocolo directamente en el backend. Así que si no eres un experto en código, hay poco que puedas hacer para aprovechar la fusión.

Dicho esto, un puñado de intercambios ya han anunciado el apoyo a ETHPoW. Las dos más notables son Poloniex y BitMEX, mientras que Binance y Huobi han dicho que podrían apoyar la bifurcación si se cumplen ciertos criterios. Por parte de Poloniex y BitMEX, los mercados actuales son esencialmente operaciones de futuros en forma de swaps perpetuos. Si la bifurcación tiene éxito, es probable que estos mercados se abran al comercio al contado, permitiendo a los usuarios de Ethereum y ETHPoW deshacerse de las monedas bifurcadas si así lo desean.

Y es probable que lo hagan. Aunque es muy probable que ETHPoW suba en las primeras horas después de la bifurcación, no hay razón para pensar que la moneda tenga valor a medio o largo plazo. Al igual que con Ethereum Classic, podría tener muy pocos usuarios reales, y actualmente no cuenta con ningún apoyo de desarrolladores para mantener las aplicaciones DeFi que han hecho a Ethereum tan popular.

Los mineros y los traders que busquen beneficiarse de la bifurcación se desharán de las monedas tan pronto como puedan para sacar provecho de sus posesiones; asimismo, los usuarios de Ethereum 2.0 probablemente venderán también sus monedas en un intento de capturar el mayor valor posible (también pueden estar ideológicamente incentivados para presionar la venta de una bifurcación que consideran adversa a Ethereum 2.0). Todo lo que hay que hacer es mirar la historia del comercio de Ethereum Classic o Bitcoin Cash para ver que esta bifurcación probablemente tenga muy poco futuro, si es que lo tiene.

Además, todavía hay demasiadas preguntas abiertas en torno a esta bifurcación – principalmente, si las carteras y los intercambios apoyarán la bifurcación para dar a los usuarios acceso a ETHPoW. El usuario medio necesitará dicho soporte para acceder a las monedas bifurcadas. De lo contrario, sólo podrán acceder a ellas aquellos que tengan la suficiente destreza técnica para manejar sus propios nodos y entiendan el código de Ethereum lo suficientemente bien como para comunicarse directamente con el protocolo de Ethereum.

Todo esto significa que la única manera de que la mayoría de la gente opere con seguridad esta bifurcación ahora mismo es participando en los listados de los intercambios. Lo mismo ocurre con Ethereum Classic. Para la mayoría de los poseedores y usuarios de Ethereum, no hay mucho que hacer, excepto comprar o vender estos activos, preparar unas palomitas y ver los fuegos artificiales cuando se produzca la bifurcación de ETHPoW y se produzca el merge.

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